Fintech: dólares digitais para os pobres, lucros exponenciais para os ricos

A recente incursão das empresas fintech [tecnologia financeira] no sector bancário e o aval implícito da secretária do Tesouro Janet Yellen ao endosso de uma moeda totalmente digital pode ser o fim dos bancos tal como os conhecemos.


Numa conferência virtual organizada pelo The New York Times, a secretária do Tesouro Janet Yellen deu o seu aval à ideia de “moedas digitais soberanas” para resolver o enigma da inclusão financeira na América.

De acordo com dados recentes, aproximadamente 7,1 milhões, ou 5,4% das famílias, nos Estados Unidos não têm acesso a uma conta bancária e quase 20% mais estão sob situação de underbank [têm uma conta bancária, mas dependem de serviços financeiros alternativos, como ordens de pagamento, serviços de desconto de cheques], deixando dezenas de milhões de pessoas à mercê de serviços predatórios de empréstimo e outros meios para receber ou fazer pagamentos. Embora estes números pareçam estar numa tendência descendente, estão ainda muito acima dos da maioria dos países desenvolvidos, tais como a França e a Alemanha.

Um outro compromisso dos dados positivos é o papel da pandemia no aumento do desemprego, no esgotamento das poupanças e na redução do acesso ao crédito. Mesmo a simples perda de proximidade com as instalações bancárias está a contribuir para o problema, uma vez que as maiores cadeias bancárias se retiram dos bairros de baixos rendimentos.

Yellen sugeriu “que um dólar digital – uma moeda digital do banco central – poderia ajudar”, embora tenha admitido que havia múltiplas “questões” em torno do conceito de implementar um sistema de dinheiro virtual, tais como o “impacto no sistema bancário” e o papel que a Reserva Federal, que liderou entre 2010 e 2014, iria desempenhar a nível retalhista e grossista.

A antiga presidente da Reserva Federal alertou para as moedas criptográficas, como a Bitcoin, e para a quantidade “espantosa” de energia que requerem, chamando à à tecnologia da block-chain “uma forma extremamente ineficiente de conduzir transacções”, aparentemente inconsciente da contradição de que uma moeda digital controlada pela Reserva Federal se basearia na mesma tecnologia. A sua maior preocupação parecia girar em torno da utilização da criptologia para “financiamento ilícito”, bem como da sua volatilidade. No entanto, Yellen apoia a investigação da “viabilidade” da criação de um dólar digital e, se o movimento recente no sector da tecnologia financeira for alguma indicação, um novo mundo corajoso de benjamins virtuais poderá em breve tornar-se uma realidade.

Os comentários de Yellen podem também ser lidos como uma aceitação tácita do facto de que os E.U.A. irão em breve enfrentar uma dura concorrência como moeda de reserva mundial, decorrente de uma proposta de lei bancária na China que criaria um Yuan digital atrelado a um símbolo de moeda criptográfica emitido pelo Banco Popular da China. Independentemente disso, todos os sinais apontam para uma mudança significativa nos trabalhos.

Um banco com qualquer outro nome

Em 19 de fevereiro, uma empresa de software de gestão financeira chamada Brex apresentou um pedido de licença de licença de gestão bancária no Utah, procurando “expandir o [seu] conjunto existente de produtos financeiros e software empresarial”, fornecendo “soluções de crédito e produtos de depósito segurados pela Federal Deposit Insurance Corporation (FDIC) a pequenas e médias empresas (PMEs)”, de acordo com o comunicado de imprensa.

O banco proposto poderá trabalhar fora de alguns dos regulamentos federais impostos aos bancos comerciais e escapará completamente à supervisão da Fed ao incorporar como um banco industrial, que são instituições financeiras estatais, também conhecidas como empresas de empréstimos industriais (ILCs), que são actualmente fretadas em apenas sete estados dos EUA.

As ILCs diferem dos bancos regulares na medida em que podem ser propriedade de empresas comerciais não financeiras e estão proibidas de aceitar depósitos à ordem – fundos que podem ser levantados a qualquer momento. Em vez disso, as ILCs aceitam depósitos como “acções de investimento”, que são depois utilizadas para conceder empréstimos a pequenas empresas ou trabalhadores de baixos rendimentos que não podem ser elegíveis para crédito em “instituições de empréstimo tradicionais” – caindo a meio caminho entre um credor de curta duração de pagamento e um banco de pleno direito. Em particular, a supervisão federal e estatal não se estende à própria empresa controladora.

As licenças de bancos industriais têm sido objecto de intensas críticas e controvérsias. Em 2005, o Walmart solicitou uma licença de ILC com o “objectivo de reduzir as taxas de transacção de cartões de crédito e débito”, desencadeando uma oposição generalizada dos bancos comerciais, que vêem os ILC como uma ameaça para a indústria bancária. Os protestos resultaram numa moratória emitida pelo FDIC sobre todas as aplicações dos bancos industriais um ano mais tarde. Em 2020, o grupo de lobby Independent Community Bankers of America (ICBA) divulgou uma declaração condenando veementemente a aprovação pelo FDIC da candidatura à carta de constituição do ILC da Square Inc. (também em Utah) em março do mesmo ano.

A Square comprou recentemente 170 milhões de dólares de bitcoins, que se somam a um investimento anterior de 50 milhões de dólares, bombeando até 5% do dinheiro da empresa para a moeda criptográfica, a fim de oferecer facilidades de transacção em bitcoins aos seus comerciantes. Motivado pela vaga de empresas fintech que se deslocam para o espaço bancário através dos ILCs, o ICBA publicou um livro branco em 2019 alertando para os “perigos de misturar banca e comércio” através do que consideram ser uma “lacuna” regulamentar que permite às empresas Big Tech tirar partido das protecções federais, ao mesmo tempo que evita “restrições legais e supervisão da empresa”, à medida que fazem as suas incursões no sector bancário.

Máquinas de dinheiro digital

A escrita pode estar na parede para o ICBA e outras organizações independentes de política bancária e de lobby, que em julho de 2020 solicitaram uma nova moratória de três anos para a aprovação dos estatutos do ILC pelo FDIC. Mas, com Yellen a sinalizar a sua abertura à exploração de alternativas ao dólar digital, e as regras do FDIC a afinar o ILC, tais como exigir às suas empresas-mãe que mantenham sempre uma linha de crédito ou um fundo comum de capital disponível para o banco que possui, o futuro não augura nada de bom para os detentores da tocha bancária tradicional.

A aprovação pelo FDIC da candidatura da Square Inc. pode ter sido a pista de que a costa estava livre para que outras fintechs como Brex começassem a navegar. Se a sua candidatura for aprovada, “Brex Bank” será liderado por Bruce Wallace, anteriormente chefe de operações e director digital do Silicon Valley Bank (SVB) – um dos maiores bancos dos EUA, fundado em 1982 “sobre um jogo de póquer”, de acordo com a sua entrada na Wikipedia. Um dos primeiros investidores na Cisco Systems, o SVB tem sido um dos principais actores na facilitação do capital de risco para empresas de tecnologia em fase de arranque ao longo dos seus 35 anos de existência.

Apenas agora “sábios” Wise

Talvez um sinal mais inócuo de que a banca, tal como a conhecemos, está prestes a seguir o caminho do pássaro dodô é a mudança de nome de uma das maiores empresas de processamento de pagamentos dos últimos anos. O grupo britânico de pagamentos TransferWise está a abandonar a “Transferência” da sua marca 10 anos após a sua fundação. “Evoluímos para corrigir mais do que apenas a transferência de dinheiro”, diz o Wise CEO Kristo Käärmann.

Processando cerca de 6,35 mil milhões de dólares em pagamentos por mês para os seus 10 milhões de clientes em todo o mundo, a Wise procura assegurar-se de que o seu nome não interfira com o seu negócio de rápida escalada. James Greenfield da agência de marca Koto, entrevistado pela Sifted sobre a mudança do nome, descreveu as dificuldades envolvidas na mudança do nome de uma empresa que poderia descrever melhor os sentimentos dos bancos comerciais tradicionais, que estão a ver o seu domínio ultrapassado por fintechs como a Brex e, potencialmente, a Wise num futuro próximo. “O processo de mudança é difícil para muitas pessoas”, disse Greenfield, acrescentando que “o luto em torno de um nome com o qual têm uma relação emocional é difícil de navegar”.

De alguma forma, não parece que Peter Thiel – um dos primeiros apoiantes da TransferWise e fundador da sua própria e bastante conhecida FinTech (PayPal) – ou outros jogadores da Big Tech que estão a pensar em entrar no negócio bancário se preocuparão muito com os nomes que irão colocar nas suas máquinas monetárias digitais denominadas em dólares e com pouca regulamentação.

As ideias expressas no presente artigo / comentário / entrevista refletem as visões do/s seu/s autor/es, não correspondem necessariamente à linha editorial da GeoPol

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